Free People of Color

Note: This work is the result from a research assignment given to University of Maryland undergraduate and graduate students enrolled in Dr. Sarah Benharrech’s course “Riots, Rebellions and Revolutions,” taught in Fall 2015. Learn more.

French:
(Gens de Couleur Libres)
Les «gens de couleur libres »[1] formaient une classe sociale intermédiaire dans entre les esclaves noirs et les blancs.[2] Distingués des esclaves affranchise,[3] ces gens étaient d’ascendance métisse d’européenne et africaine, souvent à cause des relations coercitives sexuelles – quelquefois depuis plusieurs générations[4] – entre les propriétaires terriens blancs et leurs esclaves, malgré les interdictions officielles.[5] Entre 1715 et 1790, leur nombre a augmenté de 1.500 à 28.000, autant que les blancs mais beaucoup moins nombreux que les esclaves[6] (environ 450.000 en 1787).[7] La plupart d’entre eux (85%) vivaient à la campagne,[8] où une élite possédait de grandes plantations profitables avec des vingtaines d’esclaves.[9] N’ayant pas la nostalgie du retour en France,[10] les ‘gens de couleurs’ prospéraient en nouant des mariages stratégiques et des partenariats d’affaires avec les blancs, ainsi que la reconstruction des propriétés abandonnées.[11] Ces créoles moins riches étaient patrons de petites entreprises, artisans et paysans. Ils formaient pour la plupart une main d’œuvre qualifiée.[12] Le 18e siècle a connu la répression croissante de ce groupe en dépit des injonctions du Code Noir de 1685. Les nouveaux décrets de 1771 leur interdisent le mariage avec des européens, les obligent à servir sans rénumération dans la maréchaussée, et rétablissent les corvées. L’accès aux professions libérales intellectuelles leur est fermé. Enfin, autre humiliation: il leur est interdit de s’habiller à la mode européenne.[13] En France, le groupe abolitionniste Les Amis des Noirs a inspiré un homme de couleur libre, Vincent Ogé, à lancer une révolte des gens de couleur à Saint-Domingue en 1790.[14] L’échec de ce soulèvement et le refus de l’Assemblée Nationale française de leur accorder des droits augmentera le mécontentement croissant de cette caste et ajoutera à la fièvre révolutionnaire.[15]
English:
The free people of color[1] were an intermediate social class in colonial Saint-Domingue between the enslaved blacks and the whites.[2] Distinct from freed slaves,[3] these people had mixed European and African ancestry, as a result of sexual coercision and rape – sometimes generations back[4] – between white landowners and their slaves, despite official prohibitions.[5] From 1715 to 1790, they grew from about 1,500 to 28,000, equal to the whites but much fewer than the slaves[6] (around 480,000 in 1789).[7] About 85% lived in the countryside,[8] where an elite owned large, lucrative plantations with scores of slaves.[9] Lacking whites’ desires to return to France,[10] they prospered through strategic marriages and business partnerships with whites, as well as through rebuilding neglected property.[11] Less wealthy free people of color were also small business owners, artisans, skilled trade workers, and peasants.[12] Despite the equality mandated in the Code Noir of 1685, the 18th century saw increasing repression of this group. New decrees in 1771 prohibited intermarriage with Europeans, forced unpaid service in the black police force, forbid holding professions, and implemented severe punishments and segregation.[13] In France, abolitionist group Les Amis des Noirs inspired free person of color Vincent Ogé to start a people of color-driven revolt in Saint-Domingue in 1790.[14] Though unsuccessful, this uprising, and the French National Assembly’s acceptance of a rights petition by the gens de couleur – spurred the demographic group’s increasing dissatisfaction, adding to the revolutionary fever.[15]

Author: Annika McGinnis

References

[1] Bryan Edwards, An Historical Survey of the French Colony in the Island of St. Domingo…. (London, 1797), 2.
[2] Stewart R. King, Blue Coat or Powdered Wig: Free People of Color in Pre-Revolutionary Saint Domingue (Athens: University of Georgia Press, 2001), xi.
[3] Edwards, Historical Survey, 1.
[4] Robert Debs Heinl, Nancy Gordon Heinl, and Michael Heinl, Written in Blood: The Story of the Haitian People, 1492-1995 (Lanham: University Press of America, 2005), 31.
[5] Ibid., 23.
[6] Ibid., 31.
[7] Ibid., 22.
[8] John D. Garrigus, “Colour, Class, and Identity on the Eve of the Haitian Revolution: Saint-Domingue’s Free Coloured Elite as colons américains,” in Against the Odds: Free Blacks in the Slave Societies of the Americas, ed. Jane G. Landers (London: Frank Cass & Co. Ltd., 1996), 26.
[9] King, Blue Coat or Powdered Wig, xii.
[10] Ibid., xiii.
[11] Garrigus, “Colour, Class, and Identity,” 28.
[12] King, Blue Coat or Powdered Wig, xviii.
[13] Heinl, Heinl, and Heinl, Written in Blood, 31-32.
[14] Edwards, Historical Survey, 40-46.
[15] Heinl, Heinl, and Heinl, Written in Blood, 36-38.