The Slaves of Saint-Domingue

Note: This work is the result from a research assignment given to University of Maryland undergraduate and graduate students enrolled in Dr. Sarah Benharrech’s course “Riots, Rebellions and Revolutions,” taught in Fall 2015. Learn more.

French:
(Les esclaves de Saint-Domingue)
Les indigènes, les « Arawaks », ont été remplacés par des esclaves capturés en Afrique. Les esclaves étaient de plusieurs ethnies: les Bambaras, Sénégal, Mandingue venaient de Senegambie, les Soso et les Timbous de Sierra Leone; les Mines, les Caramenty et les Bandia de la Côte d’Or; les Aradas, les Nagos, les Chambas, les Aoussas, les Tacouas de la Côte de Esclaves; les Ibi et Bibi de la baie du Biafra,[1] les Congos et Mondogue d’Afrique centrale, etc. Toutefois, d’après A. Gautier, “les Européens n’identifiaient les ethnies ni par les noms africains, ni par ceux qu’utilisent les ethnologues actuels”. Leur était attribuée une nationalité ou bien d’après le port d’embarquement ou bien d’après la langue dans laquelle ils s’exprimaient. Tous les esclaves qui pouvaient communiquer dans la langue Mande étaient ainsi désignés comme “Mandingues”. Tous ceux qui pouvaient s’exprimer dans la langue des Bantous étaient appelés “Congos.”[2] De plus, les captifs recevaient souvent le nom de ceux qui les avaient faits prisonniers ou celui du dernier vendeur. Le terme de “Sénégals” peut donc qualifier tout captif vendu à Saint-Louis, c’est-à-dire généralement des Wolofs de Cayor ou de Walo, des Peuls de Futa Toro, mais aussi des Sérères ou des esclaves des Maures. Les “Bambaras” peuvent être des Bambaras et tous ceux qui ont des moeurs qui ressemblent aux leurs.[3] Parfois les origines exactes des captifs étaient cachées à cause des préjugés des planteurs qui, par exemple, refusaient les “Mondongues” sous prétexte qu’ils étaient anthropophages.[4] Inversement, Les Congos, réputés soumis,[5] se voyaient préférés pour occuper les fonctions de domestiques et d’ouvriers alors il s’agissait sans doute de leur part d’une stratégie de survie dans un environnement à risqué.[6] Bref, les ethnies attribuées aux esclaves n’étaient pas nécessairement celles auxquelles ils appartenaient.
English:
The indigenous people, the “Arawaks” and the “Indians,” were replaced with African slaves. Several tribes of slaves came to Saint-Domingue. There were the Bambaras, Sénégal, Mandigue from Senegambia, and the Sossos and the Timbous from Sierra Leone. From the Gold Coast came the Minas, the Caramenty, and the Bandia tribe. From the Coast of Slaves came the Aradas, the Nagos, the Chambas, the Aoussas, the Tacouas. From the Bight of Biafra came the Ibibios and Bibis. From Central Africa came the Congos and the Mondongues.[1] However, according to A. Gautier, slaves were not identified by their ethnicities, nor by their African names, or by those that are currently used by ethnologists. Europeans often attributed their nationalities based on the port of embarkation they were travelling from, or on the language they spoke. All slaves that could communicate in the Mande language were designated as “Mandingo.” All those who could speak the language of the Bantu were considered as “Congos.”[2] In addition, the term “Senegals” can describe any captive sold to St. Louis, meaning generally Wolof or Cayor from Walo, Futa Toro Fulani, but also as Sereres or slaves of the Moors. The “Bambara” ethnic group may be the Bambara and all the slaves who have similar customs.[3] Sometimes the exact origins of the captives were hidden because of the prejudices of the planters, who for example, refused the “Mondongues” because they thought them cannibals.[4] On the contrary, the Congos were preferred for domestic posts and as workers because they were thought to be “submissive.”[5] In reality, the submission was “maybe read as an individual strategy of adaptation in a situation of risk” (i.e. slavery).[6] In short, ethnic groups assigned to slaves were not necessarily their ethnic groups to which they belonged originally.

 

Author: Y. Roland Kougblénou and Elisa Jina Moon

References

[1] David Geggus, “The Demographic Composition of the French Caribbean Slave Trade,” Proceedings of the Meeting of the French Colonial Historical Society 13/14 (1990): 14–30.
[2] Arlette Gautier, “Les origines ethniques des esclaves déportés à Nippes, Saint-Domingue, de 1721 à 1770 d’après les archives notariales,” Canadian Journal of African Studies 23, no.1 (1989): 29.
[3] Ibid.
[4] Ibid., 25.
[5] Franklin Midy, “Les Congos à Saint-Domingue: De l’imaginaire au réel,” Ethnologies 28, no. 1 (2006): 182.
[6] Ibid., 184.